• Luis Felipe Domínguez

Los Astros de Houston y un castigo que se queda corto

Esta semana el Comisionado de las Ligas Mayores, Rob Manfred, anunció que se concluyó la investigación que se hizo a los Astros de Houston por el robo de señales utilizando medios electrónicos. La mencionada investigación se originó a raíz de un artículo publicado en The Athletic en el cual un antiguo lanzador de Houston, Mike Fiers, señaló que los Astros habían robado señales en forma ilegal durante sus juegos como locales en 2017.


El robo de señales siempre ha sido parte del beisbol. La gran diferencia entre el “método tradicional” y lo que hicieron los Astros es que estos últimos se apoyaron en tecnología, un tema expresamente prohibido por MLB.


¿Qué es el robo de señales? En este caso hablaremos únicamente de las que se le dan al pitcher, que son las de las que fueron acusados los Astros. El catcher antes de cada lanzamiento le indica al pitcher lo que debe lanzar (recta, curva, cambio de velocidad, etc.) utilizando sus dedos (por ejemplo, un dedo podría significar que lance una recta) … no se hace una sola señal sino una combinación de las mismas para evitar que el equipo contrario pueda con facilidad identificar lo que va a lanzar el pitcher.


¿Cuál es el impacto de que te roben las señales? Una de las claves de los pitchers es combinar sus lanzamientos. Si un pitcher lanzara únicamente rectas o solamente cambios, los bateadores se darían un festín … si en cambio no saben que les van a tirar, si les combinan lanzamientos, estarán fuera de balance y su probabilidad de hacer contacto fuerte con la pelota se reducirá sustancialmente. Si un corredor que está en base o un coach le dice al bateador que le van a lanzar, este último va a estar preparado para ese lanzamiento … y por la calidad que tienen los jugadores de Grandes Ligas es muy probable que de un buen batazo.


Siempre ha sucedido que los corredores o coaches traten de “robar” esas señales … pero como dije anteriormente, hacerlo por medios electrónicos está prohibido porque evidentemente hacen más eficiente, rápido, el robo de la seña y la comunicación al bateador. Robar señas apoyado en tecnología implica que los equipos con mejor tecnología, con medios electrónicos y programas más avanzados tendrían una ventaja sobre los otros y eso es justamente lo que busca evitar MLB … que un equipo adquiera una ventaja sobre el otro por el uso de medios que no forman parte del juego.


¿Qué hicieron los Astros?


Se comprobó que mediante una cámara colocada en el jardín central, que estaba fija en el catcher, enviaban a un monitor en su vestidor (en el cuarto de repeticiones) esas señales para su interpretación … y eso está totalmente prohibido. Una vez que en vestidor habían ya decodificado la combinación de señales que el catcher utilizaba, eran capaces de saber que tipo de lanzamiento se iba a utilizar. El método que diseñaron para informar al bateador que le iba a tirar el pitcher contrario era hasta un poco burdo … tenían un tambo de basura vacío y lo golpeaban con un bat cuando el lanzamiento iba ser lento (no una recta) … el bateador escuchaba el “pum” y sabía lo que venía por lo que se preparaba para ello. En el momento en que el pitcher perdía la posibilidad de engañar al bateador, de sacarlo de balance, quedaba en clara desventaja.



La investigación consistió en entrevistas a jugadores, exjugadores, coaches, manager, scouts, etc. y obviamente en revisión de videos. Inició en noviembre y se terminó en enero … no dejó lugar a dudas de que los Astros hicieron trampa ni de el método utilizado. Se mencionó en específico al Coach de Banca (Alex Cora) y a Carlos Beltrán (jugador) como fuertemente involucrados … de hecho se hace ver a Cora como la “mente maestra” detrás de los hechos.


El castigo.


Vale la pena mencionar que en ese 2017 ya se había dado una situación similar (pero menor) con los Medias Rojas de Boston que fue rápidamente investigada por la Oficina del Comisionado. Hubo un castigo menor porque no había antecedentes de uso de medios electrónicos pero Rob Manfred fue enfático en que si había un caso similar habría castigos muy fuertes … se aseguró de que a todos les quedara claro que era inaceptable y que sería muy duro de presentarse otra situación.


A los Astros o no les importó o pensaron que eran demasiado listos como para ser descubiertos.


El Comisionado anunció los siguientes castigos para los Astros:


El Gerente General, Jeff Luhnow es suspendido por un año.El Manager, A.J. Hinch es suspendido un año.Brandon Taubman, que en ese entonces era asistente del Gerente General, es suspendido al menos un año.Los Astros no tendrán primera ni segunda selección colegial en 2020 y 2021.Multa de $5 MUSD (cinco millones de dólares). La máxima permitida por MLB.


¿Porqué el castigo es fuerte?


Una hora después de que se hizo el anuncio del resultado de la investigación y los castigos, el dueño del equipo de Houston, informó que Hinch y Luhnow habían sido despedidos.

Luhnow dijo que no estaba enterado de lo que había sucedido pero de acuerdo al reporte, hay evidencia de que si fue enterado. La forma en la que los Astros han operado en los últimos años y la percepción general que había de Luhnow de ser un hombre brillante pero arrogante, lo colocan en posición poco favorable para el futuro. No estoy seguro de que algún equipo esté dispuesto a poner en entredicho su imagen al contratarlo y menos si su relación con el resto de la liga no era de lo mejor. En general se piensa que no podrá regresar al beisbol.


Hinch está claro que supo lo que estaba pasando y aunque no lo promovió, no detuvo el tema ni notificó formalmente a sus superiores. Aún siendo un Manager brillante, pasará algún tiempo antes de que alguien lo contrate … no es fácil poner al frente de un equipo a alguien que hoy ha quedado marcado como tramposo o al menos omiso. Hay quien piensa que eventualmente regresará al beisbol pero otros consideran que su carrera se ha terminado.



El castigo a Luhnow y Hinch, más la alta posibilidad de que no vuelvan a trabajar en Grandes Ligas, deberían ser suficiente como para que otros en su posición no permitan que estos temas crezcan.


Los $5 MUSD realmente es poco si consideramos lo que Houston se embolsó al llegar ese año hasta la Serie Mundial y ganarla. Lo que percibió en entradas, consumos y mercancía supera por mucho esa cantidad … pero no hay multa mayor y el Comisionado no podía salirse de lo establecido.


Perder las selecciones colegiales más importantes de ’20 y ’21 no va a lastimar a los Astros esta campaña pero sin duda los va a impactar fuertemente en los siguientes años. Han perdido la oportunidad de seleccionar a algunos de los mejores jugadores universitarios o de high school y ese es el camino más importante para construir o refrescar un equipo … muchos de los principales jugadores actuales de Houston fueron seleccionados en la primera o segunda ronda de años previos.


¿Fue el castigo lo suficientemente fuerte?


La respuesta es NO … aunque no era fácil hacer mucho más. La multa de $5 MUSD, como dijimos, les duele muy poco.


Para el dueño de los Astros, Jim Crane, hay evidentemente un impacto serio en perder a su Gerente General y a su Manager pero al final del día esa trampa en la que incurrieron les ha ayudado en alguna medida a ganar la Serie Mundial de 2017 … ¿cuánto les ayudó?, no se puede determinar pero es obvio que la ventaja que obtuvieron colabora. Le preguntaron a Crane si el resultado de esta investigación “manchaba” de alguna forma el campeonato obtenido y su respuesta fue NO. Al final, pese a todo, Houston ha quedado como el campeón del 2017 … y eso no se los van a quitar … tampoco se puso un asterisco junto a su título … pierden gente y selecciones pero son los campeones.


Yo difiero de Crane porque me parece que esto si ensucia el campeonato de los Astros. Si bien él toma acciones firmes al separar de la organización a Luhnow y Hinch, en su visión ganaron el campeonato con todas las de la ley … lo cual no es lo que piensa el resto del beisbol organizado.


¿Podrían haberles quitado el campeonato y declararlo vacante? Sinceramente creo que no, por dos causas:


No hay forma de determinar que tanto influyó en los resultados de la temporada y playoffs el robo de señales. Está claro que en playoffs siguieron haciendo trampa pero no se puede tener certeza absoluta de su impacto.Si declaras vacante el título 2017 dañas al beisbol de Grandes Ligas y su reputación … no solo a la de Houston … y no parece que sería muy justo afectar a todo MLB por las acciones de un equipo. Tampoco es alternativa darle el título a los Dodgers, que perdieron la Serie Mundial de 2017, porque no sabemos si la hubieran ganado, desconocemos incluso si Houston la hubiera jugado.


Finalmente, es notorio que pese a que son los jugadores quienes mayores beneficio obtuvieron de este “juego sucio” y que estuvieron involucrados hasta el fondo del mismo, no hay castigos para ellos. Por un lado, el reporte y la investigación no arroja nombres más allá de Carlos Beltrán … sin nombres y momentos específicos es muy difícil actuar. La otra razón es que el Comisionado quería cerrar este caso lo más rápida y limpiamente posible y si hubiese castigado a algún beisbolista, el Sindicato de Jugadores habría interpuesto amparos y amparos, llevando el caso a varios meses o años y con resolución poco clara. Si se debió haber castigado a jugadores de Houston … pero no creo que las condiciones estuvieran ahí para hacerlo. Hinch y Luhnow eran la cabeza del equipo … no se iban a poder zafar tan fácilmente.



¿Quién pierde con este caso?


Hay algunos perdedores claros pero otros menos evidentes.


Obviamente el Gerente General y Manager son los grandes perdedores … se quedaron suspendidos, sin trabajo y probablemente sin carrera.


Les guste o no, la organización de los Astros porque su campeonato si queda manchado … siempre habrá una sombra de duda de si lo habrían ganado de no haber utilizado el robo de señales.


Pero hablemos de otros ….


Los Yankees de Nueva York.


En ese 2017 los Astros eliminaron a los Yankees en la Serie de Campeonato de la Liga Americana, al ganarles 4 juegos a 3. Los cuatro juegos que ganó Houston fueron como locales … el sistema de robo de señales lo podían aplicar solo en su casa porque ahí controlaban cámaras y monitores. ¿influyó en el resultado final? No podemos estar seguros pero si consideramos que dos partidos los ganaron por una sola carrera y que en los dos últimos juegos en casa anotaron 11 carreras (por cinco que registraron en 3 juegos en Yankee Stadium) … suena a que realmente pudo haber incidido en la serie.


Dentro del mismo tema de Nueva York, al terminar la temporada despidieron a Joe Girardi, su Manager. ¿Lo habrían separado del equipo si llegaban a la Serie Mundial? Francamente lo dudo mucho … entonces ya estamos hablando de personas que pueden haber perdido su trabajo por lo que hizo Houston.


Los Dodgers.


El equipo de Los Angeles perdió la Serie Mundial ante los Astros en siete encuentros, jugándose tres de ellos en el Minute Maid Park (casa de los Astros) y queda la misma pregunta en el aire, ¿hasta donde se beneficiaron en los encuentros que ganaron? Sus victorias en casa fueron por dos y una carrera … es más, el quinto juego lo ganan 13 a 12, regresando de una importante desventaja … si le preguntan a los Dodgers si hoy están convencidos de que Houston aplicó “su sistema” para ganarles ¿qué creen que pasará por su mente?


Al igual que en el caso de Yankees, hay personajes directamente afectados. Clayton Kershaw, el lanzador estelar de Dodgers, tuvo participación en tres juegos en la Serie Mundial … ganó el primero, en donde le hicieron una sola carrera en siete entradas … lanzó en el último, cuatro entradas sin recibir anotación … pero en el quinto juego, disputado en Houston, no pudo mantener una ventaja de cuatro carreras al recibir seis en poco menos de cinco innings … ¿se habrán beneficiado los Astros del robo de señales para atacarlo? puede ser que si, no lo sabremos. Kershaw tiene fama de “desinflarse” en playoffs … ese año ganó 3 juegos y no perdió uno solo … hoy, sabiendo que Houston hizo acciones ilegales en casa, podríamos pensar que la fama de Kershaw podría ser diferente y tal vez lo veríamos como el héroe de Los Angeles 2017.


¿Y Dave Roberts? el criticado Manager de los Dodgers por su manejo en la Serie Mundial … ¿sería igual de cuestionado de haber ganado?


Aaron Judge.


En 2017 José Altuve, segunda base de los Astros, fue nombrado el Jugador Más Valioso (MVP) de la Liga Americana. Aaron Judge de los Yankees quedó segundo en la votación. Ser MVP termina representando dinero cuando se firma un nuevo contrato y es uno de los elementos que se usan para calificar la carrera de un jugador … ¿pudo haber sido Aaron Judge el MVP?


Pitchers de otros equipos.


Si Houston tomó ventaja toda la temporada, seguramente hubo múltiples lanzadores afectados … ¿y si alguno de ellos era un pitcher buscando ganar un lugar en su equipo y una mala actuación en Houston le costó que lo bajaran a menores? … entiendo que es un escenario que probablemente no se presentó pero el fondo es que cuando un equipo gana una ventaja en forma ilegal, está afectando no solo a otros equipos sino a sus compañeros de profesión.



Otros impactos.


Alex Cora, señalado como uno de los más involucrados en el caso, dejó a los Astros después de la campaña de 2017 para unirse a Boston como su Manager. Ganó con Medias Rojas la Serie Mundial del 2018. Esta semana dejó de ser el Manejador de Boston, por mutuo acuerdo con la Gerencia. La realidad es que si no dejaba el puesto, lo iban a despedir. MLB no ha anunciado su castigo porque hay una investigación en curso que involucra a Boston (y que puede traer consecuencias como las que están viviendo los Astros) pero con toda seguridad su castigo será igual o mayor al de A.J. Hinch.

Probablemente no lo veamos manejar otro equipo de Grandes Ligas.


Carlos Beltrán, jugador mencionado en el reporte, se retiró del beisbol como jugador. Para esta temporada los Mets lo anunciaron como Manager del equipo. Hoy se informó que no será ya el Manager de la escuadra de Nueva York, los Mets no estuvieron dispuestos a lidiar con un manejador que dañaría su imagen … ¿algún otro equipo tomará ese riesgo?


Conclusión.


No hay la menor duda de lo que hicieron los Astros y que sus acciones estuvieron fuera de línea. Los castigos que recibieron parecen insuficientes pero no creo que fuera viable hacer mucho más, a menos que algún jugador levante la mano aceptando su culpa.


Hay un daño al beisbol y a personas y equipos que compitieron con Houston en 2017 … eso al menos debería dar lugar para que se coloque un asterisco al lado del nombres de los Astros para que el que lea en el futuro la lista de campeones, sepa que ese título estuvo manchado … no importa si mucho o poco.


Para los Astros queda el trabajar de otra forma, salir adelante y rehacerse … jugadores de la vieja guardia y los que lleguen a partir de ahora no pueden ni deben ser estigmatizados por lo que hizo la organización (no solo los jugadores) hace dos años.


Para el beisbol, esperar que la investigación de Boston no desate un nuevo escándalo … dos casos en dos años podrían empezar a mostrar una tendencia que “salpique” al resto del deporte … si ese fuera el caso, los castigos tendrían que ser incluso más estrictos. MLB tendrá que hacer ajustes en cuanto a la tecnología y su uso, evitando que en el futuro alguien más tenga la tentación de hacer trampa, pero creo que la forma en que probablemente se han terminado o al menos impactado las carreras de Luhnow, Cora, A.J. Hinch y Beltrán debería ser suficiente como para disuadir a otros de sacrificar la ética a cambio de un título.



Foto George Springer: https://www.flickr.com/photos/idsportsphoto/

Foto A.J. Hinch: https://www.flickr.com/photos/gilbertbernal/

Foto Carlos Correa: https://www.flickr.com/photos/gilbertbernal/

Foto José Altuve: www.shutterstock

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